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Pourquoi les orques ont l'aileron qui s‘affaisse ?

Les orques mâles détenus dans les parcs marins ont la nageoire dorsale qui retombe. 

Keiko - ©Thought Co
C’est un phénomène qui se produit aussi chez certaines orques femelles captives. 

Pourquoi ?

Chez les orques mâles, la nageoire dorsale peut atteindre près de 2 mètres, alors que chez les jeunes orques, mâles ou femelles et chez les femelles adultes, la nageoire dorsale est plus courte (moins de 1 m) et légèrement recourbée (falciforme). 

©The Lost Cetacean
Elle peut parfois être incurvée vers l’avant chez les vieux orques mâles.

La nageoire dorsale est faite de tissus conjonctifs fibreux contenant entre autres, du collagène. Il n’y ni formation cartilagineuse ou osseuse, ni muscles qui entrent dans la structure de cette nageoire.

Coupe transversale d'une nageoire dorsale d’orque montrant le tissu conjonctif
Elle est flexible et sa forme serait « maniée » par l’environnement.

Avec le globicéphale, c’est l’une des seules espèces de dauphins à montrer un dimorphisme sexuel important.

L’aileron dorsal de l’orque peut remplir plusieurs fonctions : 
  • Certains spécialistes pensent qu’il sert de « climatiseur ». Durant les activités d’une grande intensité physique, comme la chasse, il aiderait à éliminer l’excès de chaleur.
       Il remplirait donc la même fonction que les oreilles des éléphants. 
  • Il améliore l'hydrodynamisme de l’orque et leur permet donc de nager plus vite, permettant à l’animal d’atteindre une grande vitesse lorsqu’il chasse leur proie. 
       La vitesse de pointe de l’orque peut atteindre facilement les 65 km/h. 

  • Il leur sert de « quille ». 
L’aileron dorsal sert à la limitation du roulis involontaire dû aux turbulences,  il  aide à la stabilisation générale.
L’orque n’ayant aucune possibilité de contrôle de mouvement sur cet organe  (puisqu’il n’y a pas de muscles), l’aileron a donc une fonction de dérive très  efficace pour garder sa stabilité à haute vitesse lors des changements de  direction. Il réduit l’effort que l’animal doit produire puisqu’il accentue les  changements de direction.

Quelles sont les raisons de l’effondrement de la nageoire dorsale ?

En ce qui concerne la cause de ce phénomène, plusieurs théories ont été avancées.

En étant honnête, il n’y a actuellement aucune étude qui prouve à 100% la relation entre la captivité et le fait que les orques ont l'aileron qui tombe. Mais ce qui est une certitude, c’est que cette caractéristique s’observe chez tous les orques mâles, mais également chez de nombreuses femelles détenues en captivité. 

Kayla  (SeaWorld Orlando) - ©Abi Skipp
Un phénomène que l’on n'observe quasiment pas chez les orques libres.
Dans la nature, seules 1% des orques libres ont leur nageoire dorsale courbée contre 80% en captivité.

Dans le détail, les seuls cas qui ont été observés l’ont été dans les eaux néo-zélandaises où 23% des mâles d'une population ont des formes de nageoire dorsale « étranges ». 

Elles peuvent être complètement courbées, ou parfois branlantes ou ondulées sur la bordure.


Cependant, dans ces cas d’ailerons affaissés chez ces mâles, cela a été expliqué par des altercations avec d’autres orques mâles pour notamment être le mâle dominant, une caractéristique toujours accompagnée de cicatrices au niveau de l'échine des mâles.

On a également pu observer cet effondrement de la caudale chez 4,7% des orques de Colombie Britannique. 

Dans cette région, au moins deux orques sauvages ont la nageoire courbée. Dans l’un des cas, la nageoire est restée droite durant presque toute la poussée de croissance, pour commencer à courber seulement vers la fin. La génétique pourrait donc aussi influencer ce phénomène. 

D’autres épaulards de Colombie-Britannique ont une nageoire à la forme « bizarre » parce que celle-ci a continué à croître après avoir subi une blessure par balle (Autrefois, les orques étaient chassées le long de la côte car elles étaient considérées comme des rivales pour les pêcheurs).

En Norvège, 0,57% ont un aileron affaissé, soit 1 orque sur 30 individus étudiés.

Outre les altercations avec d’autres orques, les chercheurs pensent que l’effondrement des nageoires dorsales chez les orques sauvages pourrait être dû à l’âge, au stress, ou à des blessures (ex : les collisions avec des bateaux).

Le milieu naturel et le milieu en captivité sont très différents, alors quelles sont les causes de l’effondrement de l’aileron dorsal chez les orques captives? 

Ulises (SeaWorld San Antonio) 
  • En surface, l’eau ne supporte plus la nageoire dorsale, alors qu’elle croît rapidement, et la gravité la fait courber.
A l’inverse de leurs congénères sauvages qui parcourent des centaines de kilomètres par jour et passent plus de temps totalement immergée, les orques captives ne nagent pas suffisamment et passent la grande majorité de leur temps en surface (nourrissage, dressage et interactions avec les dresseurs).

Nager en profondeur fait en sorte que la pression exercée par la masse de l'eau maintienne en bon état les tissus internes de la nageoire, lui permettant ainsi de rester droite. En surface, l’eau ne supporte plus la nageoire dorsale, et la gravité la fait courber. 

  • La nageoire dorsale pourrait aussi s’affaisser sous l’effet d’une pression sanguine réduite liée à une moins grande activité physique chez les orques en captivité. 
  • La déshydratation serait une autre cause de cet effondrement. Selon certains experts, la diète imposée basée sur du poisson décongelé expliquerait pourquoi l'aileron des orques captive retombe. 
  • La chaleur : Les températures de l’eau et de l’air plus chaudes causeraient une surchauffe, la flexibilité des tissus serait accrue (notamment pour les fibres de collagène). Une chaleur qui se produit parce qu'ils ne peuvent pas nager librement et parce qu'ils sont exposés à l'air de manière continue durant les sessions d’entraînement et les spectacles.
La nageoire dorsale, outre sa fonction de dissipateur de chaleur et d’organe hydrodynamique, est aussi un bon indicateur de bonne santé globale de l’animal !

Un exemple frappant : En 1989, les nageoires dorsales de deux orques mâles se sont effondrées après avoir été exposées au pétrole lors de la marée noire de l’Exxon Valdez. Il s’agissait là clairement d’un signe de mauvaise santé et les deux orques sont malheureusement mortes peu après que l’effondrement des nageoires fut documenté.

Note : Cette affection est également connue sous le nom d’effondrement de la nageoire dorsale, de nageoire flasque ou de syndrome de la nageoire repliée. 

Sources : Thought Co / The Lost Cetacean / Baleines en Direct

Italie - Décès de Veera

Veera est décédée le 1er juin au delphinarium d’Oltremare. 

Veera
Verra est née en 1978. Elle a été capturée à l’âge de six ans en Floride (USA) le 21 août 1984.  

Elle fut envoyée avec 2 autres dauphins, Näsi et Delfi (capturés également en Floride la même année) au delphinarium de Särkänniemi à Tempere (Finlande) le 31 mai 1985.

Lorsque, faute de visiteurs, le delphinarium de Särkänniemi a fermé ses portes en 2015, Veera, Delfi (son compagnon) et leurs enfants, Leevi et Eevertti ont été transférés au zoo d’Attica, en Grèce où se trouvent toujours Ekinox et Naska, deux anciens dauphins du Parc Astérix. 

Delfi est décédé en janvier 2017, à l'âge de 37 ans, cinq mois seulement après son arrivée au zoo d’Attica. 

Delphi
Veera avait ensuite été transférée à l’Oltremare à l’été 2020. Elle est décédée à l’âge de 43 ans d’un arrêt cardiaque après 37 ans de captivité. 

Traduction : C'est assez ! 

Source : News Rimini 




La tragique histoire d’Ethelbert

Ethelbert (prononcé EH-thel-bert) était également connu sous le nom de « Jimmy McCool's Whale » était un jeune épaulard sauvage de sexe inconnu.

Il est devenu célèbre après s'être égaré dans le Columbia Slough. Il fut tué par des baleiniers le 24 octobre 1931. 

Tout a commencé à la mi-octobre 1931, lorsque quelqu'un – probablement un garçon en train de pêcher – a vu « un gros monstre marin noir et blanc » nager dans le Columbia Slough, une voie navigable étroite d'environ 31 kilomètres de long dans le lit majeur du fleuve Columbia à Portland. 

Bientôt, la foule se rassembla sur le rivage pour voir le « gros monstre marin noir et blanc » qui nageait et s'ébattait, sautant hors de l'eau, et semblant s'amuser.

« C'est un bébé baleine à bosse », déclarait un spectateur. « Non, c'est un esturgeon », dit un autre.« C'est un poisson noir », proclama un vieux marin, rapidement contredit par un autre vieux marin qui affirmait que c'était un marsouin.

Ce sont d'anciens baleiniers qui ont identifié la créature comme une orque.

Le mammifère marin avait nagé plus de 100 miles (160 kms) en amont pour atteindre Portland.

Il était probablement âgé de 3-4 ans, et pesait 680 kg pour 4,5 m.

Des foules immenses de spectateurs - hommes, femmes et enfants - venaient voir Ethelbert.

Le journal l’Oregonian avait baptisé l’animal « Jimmy McCool's Whale », du nom d‘un naturaliste, mais ce sont les habitants qui ont eu le dernier mot et l’orque fut nommée Ethelbert.

Malheureusement, Ethelbert a éveillé pour certains des intérêts plus sordides. 

En moins de 48 heures, des hommes, sortis des marécages avec des fusils, essayèrent d’abattre l’orque. Personne ne savait comment faire pour les arrêter.

La loi semblait impuissante. Elle précisait les heures, les saisons et les quotas de prises pour toutes les espèces habituelles sur lesquelles les gens tiraient (cerfs, élans, antilopes etc), mais cette loi interdisait d'utiliser des armes à feu pour prendre du poisson, or, l’orque n'était pas un poisson.

Sur ordre du gouverneur, la police a quand même arrêté ces hommes, plus pour les déranger que dans l'espoir de faire persister les charges. 

L’orque ignorait les coups de feu et les blessures qui lui avaient été infligées ne semblaient pas beaucoup la déranger. Ethelbert continuait de jouer et barboter dans le Columbia Slough et des milliers de personnes continuaient à venir le voir.

La société Hayden Island Amusement a proposé qu'Ethelbert soit déplacé dans un bassin d'eau salée à Jantzen Beach plutôt qu’il reste dans l’eau douce polluée du Columbia Slough. 

La direction espérait que l'eau salée aiderait à éliminer les infections fongiques qui commençaient à être visibles autour des blessures par balle sur le dos d'Ethelbert. Ils espéraient également qu'Ethelbert, exposé dans un grand bassin aux parois de verre au sein de leur parc serait une attraction fabuleuse pour la plage de Jantzen.

Certains naturalistes pensaient qu'il n'y avait aucune raison pour qu'Ethelbert ne puisse pas vivre indéfiniment dans la rivière. Jimmy McCool pensait que l’orque devrait être autorisée à rester dans la rivière ou reconduit vers la mer.

Après que l’orque ait passé près de deux semaines dans la rivière, l'Oregon Humane Society a décidé que la meilleure option serait d'abattre Ethelbert sans cruauté, peut-être avec de la dynamite. Ils pensaient que la jeune orque était trop petite pour manger les gros poissons de la rivière et qu'elle mourrait bientôt de faim.

Les blessures par balle qu'Ethelbert avait subies plus tôt commençaient également à s‘infecter.

La plupart du public et de nombreux naturalistes venus admirer Ethelbert ont exhorté la Humane Society à le laisser tranquille et à laisser la nature suivre son cours.

Malheureusement, un ancien baleinier Edward Lessard et de son fils Joseph ont été les plus rapides.

Lessard chargea un forgeron de lui fabriquer une paire de têtes de harpon ressemblant à ceux qu’il avait utilisé dans sa jeunesse en tuant des cachalots.

Le 24 octobre, à 7 h 30, Lessard et son fils ont affrété un bateau à moteur, ils se sont approchés de l’orque et l’ont harponné. 

Selon Lessard, le corps d’Ethelbert aurait coulé immédiatement au fond du marécage.« Ce fut le meurtre le plus rapide que j'ai jamais commis », s'est vanté Lessard au journaliste de l'Oregonian, qui a décrit celui-ci comme « apparemment ravi ».

« En général, il faut une demi-journée ou une journée pour tuer une baleine. Celui-ci est mort comme on plante un clou sur une porte en moins de cinq minutes. »

Les 2 hommes, qui n’avaient pas eu le temps de récupérer le corps de l’animal, ont été arrêtés et accusés d'avoir troubler l’ordre public, d’atteinte à la moralité, d'avoir tué un poisson et d'avoir pêché avec du matériel de pêche illégal. 

Les accusations n'ont cependant pas tenu car aucune loi n'existait concernant la chasse à la baleine à l'intérieur des terres.

Pendant que les Lessard étaient en prison, d'autres personnes ont récupéré le corps d'Ethelbert au fond du marécage et en ont pris possession. 

Le corps de l’orque fut exposé durant la Pacific Livestock Exhibition. Les entrées étaient bien sûr payantes.

En sortant de prison, les Lessard ont voulu récupéré le corps d’Ethelbert, mais l’État de l’Oregon a immédiatement décidé de saisir la dépouille. S’en est suivie une querelle juridique de huit ans.

Finalement, la Cour suprême de l'Oregon a tranché en faveur de l'État. Mais par la suite, après avoir réalisé que l’exploitation du corps de l’orque qui marinait dans un liquide d'embaumement était limitée, l'État a proposé aux Lessard de récupérer la dépouille s’ils payaient les frais de justice. Ce que fit Edward O. Lessard.

Il paya 103 $ pour le corps d’Ethelbert, puis l’exposa durant environ six ans à travers le pays, jusqu’à ce qu’il prenne sa retraite et ramène le corps de l’animal sur sa propriété de St. Helens (Oregon), à près de 80 km au nord-ouest de Washougal (Etat de Whashington).

C’est là que le corps de la malheureuse créature marine serait resté dans une caisse rouillée remplie de liquide d’embaumement, oublié de tous. 

Les récits sont contradictoires sur l'endroit exact où se trouveraient les restes d'Ethelbert.

Certains disent que les restes de l’orque ont été découverts enterrés à St. Helens, dans l'Oregon en août 1949 après qu’une odeur pestilentielle se soit répandue et ait attiré l’attention des habitants qui s‘en plaignirent.

Après une enquête approfondie, les résidents auraient découvert le corps d'Ethelbert à l'intérieur du container en métal rouillé qui commençait à fuir. D’après cette version, l’orque aurait été ré-enterrée une semaine plus tard.

D’autres prétendent qu'Edward Lessard a emporté les restes d’Etelbert dans une propriété qu'il possédait à Washougal et les y a enterrés vers la fin des années 1940

Nul ne sait ce qu’il est advenu du corps d’Ethelbert.

Des questions subsistent quant aux origines d'Ethelbert et à la manière dont il s'est retrouvé le Columbia Slough.

A l’exception des orques résidentes du Sud, il n’y a pas d’autres populations d’orques qui passent près de l’embouchure du fleuve Columbia. Cela signifierait qu’Ethelbert appartenait probablement à cette population.

Historiquement, il n'était pas rare de voir des orques dans le fleuve Columbia, bien qu'aujourd’hui, ils restent principalement près de l'embouchure du fleuve en raison de l'augmentation du trafic maritime, des barrages, etc. 

Cependant, Ethelbert a réussi à naviguer sur plus de 160 km du fleuve Columbia avant se retrouver coincé dans le Columbia Slough.

A ce propos, les restes d’Ethelbert fourniraient de précieuses informations, notamment sur son âge, sur sa lignée familiale, sur sa santé, sur ses habitudes alimentaires, etc…

Il est intéressant de noter que Grany (J2) la matriarche du pod J, des orques résidentes du Sud, serait née en 1911, environ 20 ans avant l’observation d'Ethelbert en 1931.

Si les chercheurs pouvaient trouver la dernière demeure d'Ethelbert, ils pourraient comparer les échantillons d'ADN d'Ethelbert et de Granny pour voir s'il y a une correspondance. 

Traduction : C'est assez ! 

Sources : King LoboOffbeat oregon / Fandom 

Photos :

1 - Le corps d'Ethelbert après qu'il ait été harponné - © Société historique de l'Oregon

2 - Edward O. Lessard et  son Joseph posant avec leurs harpons - ©Portland Morning Oregonian

3 - La dépouille d’Ethelbert après que son corps été retrouvé dans les marécages - ©Portland Morning Oregonian

4 - Dépouille d’Ethelbert  - ©Portland Morning Oregonian

5 - Granny dans  la mer des Salish - ©Mark Malleson/AP/ SIPA 



Ulises - 41 ans de captivité et de frustration

Ulises est actuellement le plus vieil orque mâle vivant détenu en captivité. 

Ulises
Il est l'une des dernières orques capturées dans la nature encore de´tenu en captivité. 

Il est reconnaissable par sa nageoire dorsale, qui ne s'affaisse vers la droite qu'à mi-hauteur. Il mesure 5,94 m de long et pèse environ 4200 kg.

Ulises est né dans l'océan Atlantique, au large des côtes islandaises. Il fut capturé au large de Reydarfjordur le 7 novembre 1980 alors qu‘il n‘avait que 3 ans. Il fut tout d’abord envoyé au Saedyrasafnid Aquarium en Islande. 

Finna, Bjossa et Vigga furent capturées au même moment qu'Ulises, mais pas au même endroit.

Les quatre orques vécurent quelques temps ensemble avant d'être vendues et transférées dans d‘autres delphinariums :

Finna, Bjossa et Vigga furent envoyées à l’Aquarium de Vancouver début décembre 1980.Quant à Ulises, il resta au Saedyrasafnid Aquarium jusqu’au mois de décembre 1981, date à laquelle il fut envoyé au Riolen Safari en Espagne. Puis, en juillet 1983, Ulises fut de nouveau transféré au Zoo de Barcelone ou il passera 13 années sans autre compagnie que celle de grands dauphins. 

Ulises - Zoo de Barcelone
A son arrivée au zoo de Barcelone, Ulises était intimidé par les grands dauphins qui partageaient son bassin. 

Mais au fur et à mesure qu'il grandissait, Ulises commença à se comporter de manière agressive et imprévisible. 

Il mordait les pieds des personnes qui étaient dans le bassin, mâchouillait sa langue, pourchassait les dauphins. 

Selon John Hargrove, ancien dresseur de SeaWorld, Ulises a un jour attrapé la tête d'un plongeur qui nettoyait le bassin et l'a traîné à la surface de l‘eau.

Le 9 février 1994, Ulises fut envoyé à SeaWorld San Diego, où il est toujours détenu à ce jour. 

Il est victime d’intimidations et d’agressions de la part de ses codétenus, agressé par Kalia, mordu par Kasatka et d’autres orques. 

Lui aussi se montre agressif

Corky II, la plus vieille orque détenue à SeaWorld San Diego et Ulises n'ont jamais été socialement compatibles. Il agressa souvent Corky, tentant de la mordre.

Corky 
Un jour, il a attrapé la caudale de Corky lui causant une grave blessure entraînant une infection sévère qui aurait pu être mortelle pour l‘orque femelle. 

Selon John Hargrove, l'agression d'Ulises envers Corky a été si violente que durant le temps où il a travaillé dans ce parc, un protocole avait été mis en place pour que les deux orques ne puissent être en contact a` moins que Kasatka ne soit également dans présente. Kasatka, était la dominante, elle aurait empêché Ulises de blesser ou de pourchasser Corky. Mais Kasatka est décédée en 2017.

Même si Ulises est soumis vis-à-vis des autres orques, il était considéré comme l’une des orques les plus dangereuses durant les interactions dans l’eau. 

Il s’en est pris à plusieurs reprises aux dresseurs, que ce soit dans l’eau ou hors de l’eau, ce qui a donné lieu à plusieurs rapports d'incidents officiels au sein de l'entreprise. 

Seuls les dresseurs les plus expérimentés étaient autorisés à nager avec lui et, selon Hargrove, une dresseuse a déclaré qu'elle pensait qu'Ulises l’aurait tué si elle n'avait pas pu sortir du bassin à temps.

Après que l'orque Tilikum ait tué Dawn Brancheau, l’Administration de la sécurité et de la santé au travail (OSHA) a ordonné à l’entreprise de ne plus autoriser les dresseurs à plonger avec les orques pendant les shows.

Récolte de sperme !


Ulises a été dressé pour éjaculer sur commande. 

Selon certaines sources, les vétérinaires de Seaworld considéraient qu’Ulises était stérile depuis 2009. 

Il est donc incapable de féconder une femelle. 

Cependant, en 2011, son sperme aurait été utilisé une première fois pour inséminer Wikie, une orque détenue au Marineland d’Antibes. 

Son fils présumé, Moana (qui signifie Océan en polynésien), est né le 16 mars 2011. 

Moana - Marineland d'Antibes
Mais selon Hargrove, en raison du faible nombre de spermatozoïdes d'Ulises, l'histoire selon laquelle il a engendré le bébé de Wikie a été inventée pour dissimuler le fait que père de Moana serait l’enfant de la consanguinité et qu’il serait en réalité le fils de son demi-frère, l’orque Valentin. 

Note : Keijo est né le 20 décembre 2013, des « amours » entre Wikie et Valentin. Cela fait de lui un enfant consanguin puisque Wikie et Valentin étaient demi-sœur et demi-frère. 

Selon SeaWorld, Ulises aurait engendré un second bébé avec Kalia par insémination artificielle alors qu’elle n’avait que 8 ans, un âge anormalement jeune pour une orque femelle qui atteint sa maturité sexuelle à l’âge de 13 ans. 

Selon John Hargrove, Kalia aurait été mise enceinte par son frère Nakai. 

Le 2 décembre 2014 naissait une petite femelle nommée Amaya.

Ulises se meurt d’ennui. 

Ulises est tenu à l'écart des autres orques de Seaworld, il est souvent vu apathique, flottant à la surface de l’eau durant des heures. De temps en temps, pour passer le temps, il nage à l'envers. 

Il est temps de mettre un terme à la souffrance des orques captives. 

Il est temps qu’elles soient libérées de leurs prisons de béton ! 

« Il est grand temps de reléguer la captivité des orques au passé, et non d'en faire une partie tragique de notre futur » - Jean-Michel Cousteau 

Traduction : C'est assez !

Source : The Whale Sanctuary Project 


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